Motor

Por qué los sistemas eléctricos de los coches están cambiando de 12 a 48 voltios

Desde mediados de la década de los 50 del siglo pasado, los sistemas eléctricos de los coches funcionan con 12 voltios, salvo excepciones. Entre esas excepciones están los vehículos con sistemas eléctricos de 24 voltios, aunque la mayoría de ellos se corresponden a vehículos militares que requieren de sistemas redundantes y de una mayor capacidad eléctrica para hacer funcionar accesorios extra y dispositivos especiales. Más recientemente, coches con grandes demandas de energía eléctrica, especialmente coches de lujo, utilizan ya sistemas eléctricos de 48 voltios u otros voltajes intermedios. Pero todavía son la excepción.

Sin embargo, en un futuro no muy lejano, las instalaciones eléctricas de 48 voltios probablemente se convertirán en el estándar, reemplazando al actual de 12 voltios.

Aunque durante años ha habido diversos intentos de estandarizar sistemas eléctricos de 24 e incluso de 42 voltios en los coches convencionales, estos intentos normalmente no han prosperado por diversas cuestiones, principalmente económicas y de compatibilidad, a sumar a los costes de mantenimiento y reparaciones, tanto por los precios de las baterías y de otros componentes eléctricos.

Sin embargo, la reducción en los costes de las baterías, la creciente demanda de electricidad de los coches modernos (más todavía en los coches autónomos, que utilizan diversos sistemas complementarios y potentes ordenadores) y la necesidad de reducir las emisiones contaminantes han vuelto a revelar la necesidad de incrementar el voltaje eléctrico de los coches, convencionales, híbridos y eléctricos.

Según The New York Times la cifra de 48 voltios tiene su razón de ser en varios aspectos, uno de los cuales tiene que ver con la seguridad: “los 48 voltios mantienen el sistema eléctrico del coche bajo el umbral de seguridad de 60 voltios a partir del cual se considera una instalación de alta tensión, los cables de alimentación deben de ser de color naranja y se hacen necesarios el uso de conectores especiales que cuestan 10 veces más que los convencionales.”

Actualmente, muchos coches híbridos que funcionan de esa manera utilizan sistemas de doble voltaje: el del propio sistema de propulsión, que cada vez más tiende a ser de 48 voltios, y el de 12 voltios que hace funcionar el resto de sistemas eléctricos. Adoptar los 48 voltios posibilita coches híbridos y convencionales más eficientes, con menor consumo, y hacen necesario el uso de un sistema eléctrico adicional de 12 voltios. Por ahora este “sistema doble” permite que los coches “sigan utilizando sistemas fiables, probados y de bajo coste, como los motores de los elevalunas o de los asientos eléctricos.”

Volvo es uno de los fabricantes que tiene en sus planes “electrificar” toda su gama de vehículos, incorporando como mínimo un motor eléctrico que asista o sustituya al motor de combustión para reducir el consumo y las emisiones, ya que permiten, por ejemplo, que el sistema desconecte el motor de combustión cuando la demanda de potencia lo permita (cuando circula en terreno llano o está detenido en un semáforo, por ejemplo) y volver a encenderlo al instante cuando haya una demanda de potencia.

Fotos | Volvo

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